犬の嗅覚の新しい仕事、農作物の病気を探知する!

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犬の嗅覚の新しい仕事、農作物の病気を探知する!

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犬の嗅覚が優れていることについて言うのは今さらですが、その嗅覚を使って農作物の病虫害を初期のうちに発見する犬たちがお目見えしました。彼らの働きの有効性を確認する論文も発表されたという話題をご紹介します。

嗅覚を使った、新しい犬の仕事

マリノアの鼻先のアップ

誰もが知っている通り、犬は並外れて優れた嗅覚を持っています。その嗅覚で警察の捜査や爆発物や麻薬の探知など私たち人間を大きく助けてくれています。

嗅覚を使った仕事の中でも新しいものでは、訓練を受けた犬がガンや糖尿病といった人間の病気を匂いで探知できることも知られています。

そしてこのたび農作物の病虫害を嗅ぎ分けて早期発見するように訓練された犬たちが働き始め、その能力と有効性についての論文も発表されました。

論文を発表したのはアメリカのフロリダ国際大学の研究者です。農作物への深刻な問題の解決策として、犬たちの仕事は大きく期待されています。

アボカドの樹木に広がる伝染病

樹に実ったアボカド

この新しいタイプの探知犬に課せられた任務は、アボカドの樹木に広がる伝染病を早期に発見することです。

研究を行ったフロリダ国際大学の地元フロリダはアボカドのメジャーな生産地です。その地で過去に収穫期のアボカドが伝染病『ゲッケイジュ萎凋病』によって壊滅的な被害を受けたことがありました。

アジアからの外来種の昆虫によって運ばれたと考えられるこの病気は、外から見て症状がわかる時期には病原体が根を通じて隣接する樹木にまで広がっているので、感染を抑えることは非常にむずかしくなります。そのため早期発見することが何よりも重要なのですが、コストなども含めてなかなか決定的な方法が見つからずにいました。

苦労の末に、樹木の病気が外見に現れる以前に病気の原因となる昆虫を探知するという結論に達し、昆虫を匂いで探すため2匹のダッチシェパードと1匹のベルジアンマリノアに対する訓練がスタートされました。

農作物を守る犬たちの探知能力

野原に立つベルジアンマリノア

研究者は犬たちの嗅覚を「1兆分の1〜2の濃度の匂いも探知することができる」と評しています。
今回の研究のための調査の過程では、犬たちに対して病気の原因となる昆虫を匂いで探知する試験が合計229回行われ、間違いはそのうちたったの12件でした。

件数の結果だけでなく、フロリダの高温多湿の厳しい気象事件の下でさえ、レベルの高い探知結果が観察されました。

この結果を受けて、研究者たちは犬による探知作業は十分に信頼に足るもので、農作物を守るために有効であると結論付けました。

フロリダよりもさらに大規模なアボカドの生産地であるカリフォルニアやメキシコでも病虫害は深刻に捉えられており、探知犬の有効性が証明されたことは農産業の未来にとって大きな進歩だと言われています。

まとめ

麦畑と犬

フロリダで深刻な問題になっているアボカドの病虫害の原因を、犬が嗅覚で探知し早期発見するという話題をご紹介しました。

学術的にも裏付けが取れ有効性が確認されたので、他の地域でも農作物の病虫害の探知犬の訓練がスタートすると思われます。

今回はアボカドが対象になっていますが、今後他の農作物についても犬たちの協力が期待できるかもしれないですね。

「犬は人間の最良の友」というのは古くから言われている言葉ですが、心のつながりだけでなく、実際に生活を支えたり助けたりしてくれる犬という生き物と人間の関係はなんと深いのだろうと改めて実感させられる話題でした。

《参考》
https://www.sciencedaily.com/releases/2018/06/180608200052.htm

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