どうして犬の足は細長い?進化をたどればわかる犬の姿

どうして犬の足は細長い?進化をたどればわかる犬の姿

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犬は、猫やイタチ、クマなど他の肉食ほ乳類に比べて、ずっと細くて長い足を持っています。なぜ犬の足は細長くなったのでしょう。それにはどんな意味があるのでしょう。答えは彼らのたどってきた進化の道に見つけることができます。

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記事の提供

  • 博物館アドバイザー(元自然史博物館学芸員)
  • 碇 京子
  • ( 博物館アドバイザー(元自然史博物館学芸員))

20年近く自然史博物館学芸員として恐竜をはじめとする古生物の展示に携わってきました。専門は古生物学と地質学で、博物館教育を通して化石生物とその進化に関する研究成果の普及に努めてまいりました。現在は個人で博物館などの恐竜・古生物展示のアドバイザーをしています。動物の体のしくみ、生態や行動に関する科学的知識をわかりやすく情報発信していきたいと考えています。

犬は平原へ出て行った

自然に身を置く犬

犬と猫は同じ食肉目というグループに属し、4800~4000万年前にいた共通の祖先、「ミアキス」という小さな肉食獣からそれぞれ進化しました。ミアキスは当時広がる大きな森林に棲む樹上生活者でした。ところがその後、森林に大変な出来事が起こります。地球の乾燥化が進んで平原が広がり、森が狭くなってしまったのです。
この出来事が犬と猫の違いをつくりあげるきっかけとなりました。狭くなってしまった森を去り、草原に出て行ったものが犬類へ、そのまま森に残ったものが猫類へと進化したのです。

平原で狩りをする犬は「追尾型」ハンターに

獲物をジリジリ追い詰める犬

犬の祖先は平原で狩りの方法を変えざるを得なくなりました。なぜなら平原は森の中と違って隠れるところがないからです。獲物から丸見えじゃ狩りも成功しませんよね。そこで、犬の祖先は集団で獲物を追い回し、疲れたところを皆でいっせいに襲いかかる、という「追尾型」の狩りをあみだしました。
いっぽう森にとどまった猫は、「待ち伏せ型」の狩りを極めました。木陰に隠れて、獲物が気づかないように近づき、一気に襲いかかるのです。そのために猫は瞬発力を生み出す筋肉を発達させました。しかし瞬発力をつくる筋肉は疲れやすく、猫は犬ほど長時間走ることができません。

追尾型ハンターであることが犬の足を細長くした

足の長い犬

哺乳類の中でもウマやレイヨウなどの長距離ランナーは、たいてい細く長い足を持っています。特に太もも(上腕)が短く、膝から下が長いことが特徴です。そのほうが足を動かすのにエネルギー効率が良いからです。
追尾型の狩りをするために長距離ランナーとなった犬の祖先の足も、同様の特徴を持つようになりました。これが、犬の足が細長い理由です。

まめ知識:犬は指先で歩く

犬は人間のように足の裏をべったり地面につけて立ちません。多くの哺乳類がそうですが、犬も(猫も)指だけを地面につけて立っています(指行性)。そのほうが素早く動けるからと考えられています。肉球の部分は人でいう手の平ではなく、指の裏です。

犬の生活は平面主体

夕日が射す草原に座り込む犬

長距離を走ることに特化した細長い犬の足では、猫のように木に登ることはできなくなりました。そのため、犬の生活は平面が中心となります。品種改良によってジャンプが得意な犬種もいますが、通常はジャンプしたり、高い所から飛び降りることは苦手です。猫のように冷蔵庫の上から飛び降りる、なんてしないですよね。それどころか愛犬が高い所から飛び降りたら骨折をしてしまった、というお話も聞きます。小型犬や子犬の骨はさらに細いので、数十センチの段差にも気をつけてあげなくてはなりません。

追尾型の狩りをする犬には散歩が必要

散歩中の犬

追尾型の狩りをするようになった犬たちは、細長い足と共に、長時間獲物を追い続けられる持久力も手に入れました。それほど優れた持久力をもつ犬は、逆に言えば持続的な運動をしないとエネルギーがあり余ってしまい、ストレスが溜まる、ということでもあります。犬に「散歩」というかたちの運動が欠かせないのはそのためです。反対に、猫は待ち伏せ型ハンターで、どちらかというとじっとしている時間が多い動物。猫に必要なのは散歩ではなく、瞬発力を生かした遊び運動です。

まとめ

遠吠えをする

犬(イヌ科)の最も古い化石は、およそ3800万年前のものです。つまりそれほど犬には長い歴史があって、その長い時間を経て犬の犬たる特性を培ってきました。追尾型ハンターであること、細長い足に優れた持久力。これらは人と一緒に暮らしていても基本的に失われてはいません。その特性を理解し尊重することが、犬の幸せにつながるとのではないでしょうか。

ユーザーのコメント

  • 投稿者

    30代 女性 チョコママ

    犬の体にそんな歴史があるんですね。確かに体のサイズに対して足が細いなって感じがしますね。犬の狩りの仕方に理由があるなんて考えもしなかったので、興味深く読ませてもらいました!
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